Alors que les cas de coronavirus augmentaient dans le monde entier en mars, Fitbit a observé une baisse mondiale de l’activité physique parmi ses 30 millions d’utilisateurs de trackers d’activité et de smartwatchs. Alors que les gouvernements mettaient en place des confinements, la société a enregistré une baisse de près de 20% du nombre de pas hebdomadaires à New York et à San Francisco. La pandémie pourrait entraver les activités physiques régulières, mais Fitbit cherche maintenant à savoir si ses appareils portables pourraient aider les chercheurs à prédire si les utilisateurs sont infectés par un coronavirus avant même qu’ils ne remarquent des symptômes.

 


« Nous pensons que les appareils portables ont une très forte valeur ajoutée, à la fois pour détecter et pour aider à suivre et à contenir des maladies infectieuses comme COVID-19 », déclare Amy McDonough, vice-présidente principale et directrice générale de Fitbit Health Solutions.

Fitbit a lancé cette semaine un consortium avec l’école de médecine de l’Université de Stanford et l’Institut de recherche Scripps, où des équipes de chercheurs ont déjà commencé à inscrire des utilisateurs d’appareils portables dans deux études visant à former des algorithmes pour trouver des signes avant-coureurs de COVID-19 ou d’autres infections se cachant dans leurs données d’activité.

Michael Snyder, professeur de génétique et directeur du Centre de génomique et de médecine personnalisée de Stanford, affirme qu’un appareil portable typique « mesurera 250 000 points de données par jour », offrant aux chercheurs une mine de données sur la santé, notamment le rythme cardiaque, les habitudes de sommeil et la température de la peau.

Michael Snyder est un évangéliste du port d’appareils portables et en utilise quotidiennement plusieurs, dont trois smartwatchs différentes à ses poignets, une bague avec des capteurs à un doigt, un moniteur de glucose en continu, un moniteur d’exposition environnementale et un moniteur de radiation. Tous ces appareils introduisent des données dans son iPhone, qu’il utilise également pour mesurer ses pas.

C’est dans une étude publiée en 2017 dans PLOS Biology que Michael Snyder a fait le lien entre une augmentation de son rythme cardiaque au repos et la température de sa peau avant qu’il ne commence à ressentir les symptômes de ce qui allait se révéler être la maladie de Lyme. « C’est le secret », dit-il, « Nous pensons que notre smartwatch peut nous dire quand on tombe malade avant de le savoir ».

Ceci est particulièrement pertinent pour COVID-19, car il y a eu une transmission asymptomatique généralisée du virus. Fitbit fait don de 1000 appareils à Stanford et à Scripps, qui seront remis aux travailleurs de première ligne présentant un risque élevé de résultats positifs, tels que les prestataires de soins de santé et les membres de leur famille, les commis d’épicerie et le personnel des pharmacies.

Ce n’est pas la première fois que Fitbit, dont l’acquisition par Google est en cours d’examen réglementaire pour 2,1 milliards de dollars, utilise ses appareils pour soutenir la recherche dans le domaine de la santé. Fitbit a collaboré avec divers instituts de recherche pendant plus de dix ans et plus de 900 études ont été publiées grâce aux données et aux appareils de Fitbit, explique Amy McDonough.

L’étude de Stanford et l’étude de Scripps, surnommées « DETECT », impliquent toutes deux des participants au crowdsourcing (en plus de travailleurs de première ligne), qui utilisent différents appareils portables, dont Fitbit, Apple, Garmin et d’autres. Ils espèrent également que les gens donneront l’autorisation d’accéder à leur dossier médical électronique, ce qui permettrait de valider les données. La première étape consiste à former des algorithmes permettant d’établir des fourchettes pour les relevés de base des participants, afin qu’ils puissent ensuite reconnaître les changements importants par rapport aux niveaux normaux.

Michael Snyder et son équipe à Stanford cherchent à recruter le plus grand nombre de personnes possible, qui pourront déterminer avec précision quand elles ont été malades au cours des derniers mois. Ils analyseront rétrospectivement leurs données et les utiliseront pour former les algorithmes permettant d’identifier les signes associés à l’infection, qu’il s’agisse de COVID-19, de la grippe ou d’un rhume. Michael Snyder ne sait pas encore si les différentes maladies infectieuses afficheront des signatures d’avertissement différentes dans les données. La deuxième partie de l’étude, qui doit encore être approuvée par le comité d’examen institutionnel, enverrait un signal à l’utilisateur si l’algorithme détecte certains signaux durables, tels qu’une fréquence cardiaque élevée.

Les médecins mesurent la fréquence cardiaque depuis des siècles, mais les données d’appareils portables ont changé la donne en ce qui concerne la fréquence et l’accessibilité en dehors d’un cadre médical, explique le Dr Steven Steinhubl, cardiologue et directeur de la médecine numérique à l’Institut de recherche Scripps. « C’est comme un nouveau signe vital », dit-il. « Même si le pouls est un ancien signe vital, cette variation quotidienne du rythme cardiaque d’un individu est toute nouvelle, et nous avons beaucoup à apprendre à ce sujet ».

Le Dr Steven Steinhubl et l’équipe Scripps recueillent également les données en temps réel des participants et espèrent les comparer aux dossiers médicaux. Après avoir établi une base de référence pour la fréquence cardiaque et d’autres signes, l’algorithme enverra un message aux utilisateurs s’il remarque des changements significatifs.

« Remarquer quand quelqu’un est légèrement malade, ou ne se sent peut-être même pas symptomatique, ce serait vraiment le but », explique le Dr Steven Steinhubl. C’est particulièrement vrai dans le cas du COVID-19, qui peut être asymptomatique pour une grande partie de la population, mais qui reste contagieux. « L’un des avantages de cet algorithme est que nous voulons être en mesure de donner aux gens un avertissement personnalisé qui dit : “Hé, c’est une bonne idée que vous restiez chez vous aujourd’hui” ».

Le Dr Steven Steinhubl est le co-auteur d’une étude publiée dans The Lancet en début d’année, qui a révélé que l’augmentation du rythme cardiaque au repos était un signe de maladie grippale, selon des données anonymes provenant de plus de 47 000 utilisateurs de Fitbit.

La qualité de ces deux nouvelles études dépendra en fin de compte du nombre de personnes qu’elles pourront inscrire. Fitbit contribue à faire passer le message en encourageant les utilisateurs à participer à un onglet d’informations COVID-19 dans l’application de la société, parallèlement à d’autres ressources, comme les dernières directives de l’Organisation mondiale de la santé.

Le Dr Steven Steinhubl affirme qu’ils ont inscrit environ 6000 personnes, mais qu’ils cherchent à en faire participer plusieurs centaines de milliers, voire près d’un million. Et l’étude se poursuivra indépendamment de ce qui se passera avec COVID-19. « Les maladies virales ne vont pas disparaître et il y aura de futures pandémies. Il y aura de futures mauvaises saisons de grippe », dit-il. « Et nous pensons que cela pourrait être un outil précieux ».

 

 

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