Trevor Milton, le fondateur du constructeur de camions à hydrogène Nikola Corp., a démissionné de son poste de président exécutif et de son conseil d’administration à la suite des allégations d’un analyste ayant une position courte dans le capital de la société qui l’avait accusé de déformer sa technologie et ses capacités avant de devenir public. Steve Girsky, membre du conseil d’administration et ancien vice-président de General Motors, le remplace en tant que président.

 


« J’ai demandé au conseil d’administration de me laisser quitter mes fonctions de président exécutif et de membre du conseil d’administration de Nikola », a tweeté Trevor Milton fin septembre. « L’accent devrait être mis sur la société et sa mission de changement mondial, pas sur moi. J’ai l’intention de me défendre contre les fausses allégations de détracteurs extérieurs ».

Nikola « est entre de bonnes mains et l’équipe de direction est bien équipée pour diriger la société vers l’avenir », a-t-il déclaré. L’audacieux entrepreneur de 38 ans est le principal actionnaire de Nikola, basé à Phoenix, avec une participation de plus de 20% que Forbes estime à 3,3 milliards de dollars au 18 septembre. Le site d’information Freightwaves sur l’industrie du camionnage a annoncé le départ de Trevor Milton, en citant des personnes proches de l’affaire qui n’ont pas été identifiées.

La nouvelle a conduit les actions de Nikola à plonger de près de 30% au début de la négociation du Nasdaq. Le titre a chuté de 22% à 26,83 dollars à 11h17, heure de l’Est.

Nikola a été piqué au vif par des accusations de fraude et de fausses déclarations dans un rapport publié le 10 septembre par Hindenburg Research, une société de recherche financière dirigée par l’analyste Nate Anderson. Parmi ses allégations, le système de batterie « révolutionnaire » que Trevor Milton a prétendu avoir conçu serait issu d’une technologie et de composants de véhicules achetés à d’autres fabricants. « Nous n’avons jamais vu un tel niveau de tromperie dans une entreprise publique, surtout de cette taille », a déclaré Nate Anderson.

Nikola a publié une réfutation détaillée de certaines, mais pas toutes, des questions soulevées dans le rapport qui, selon le constructeur de camions, a été rédigé au profit du pari de l’auteur que les actions du constructeur de camions à hydrogène allaient chuter. Nikola a contacté la Securities and Exchange Commission au sujet du rapport et celle-ci ainsi que le ministère de la Justice seraient en train d’examiner la société. Aucune des deux agences ne fait de commentaires.

Nikola affirme avoir fait l’objet de « processus de diligence raisonnable approfondis » de la part de nombreuses sociétés industrielles avec lesquelles il est associé, notamment Bosch, Hanwha Group, CNH Industrial et General Motors, et les financiers ValueAct Capital et VectoIQ Acquisition Corp., la société avec laquelle il a fusionné pour entrer en bourse en juin. Il a qualifié le rapport de Hindenburg Research de « faux et diffamatoire ».

Steve Girsky, un analyste financier chevronné, a aidé à orchestrer l’entrée en bourse de Nikola grâce à sa fusion avec VectoIQ et a présenté Nikola à son partenaire General Motors.

Trevor Milton s’est inspiré dans une certaine mesure d’Elon Musk, en faisant des déclarations effrontées et en se vantant de la technologie de Nikola en matière d’hydrogène et de batteries, et en s’en prenant aux critiques sur les médias sociaux. Il a abandonné le rôle de PDG en juin lorsque Nikola a fait coter ses actions au Nasdaq, avec l’arrivée de Mark Russell, le mentor de Trevor Milton pendant son passage chez Worthington Industries, prenant le poste.

« Nos priorités restent inchangées et, en collaboration avec nos partenaires, nous nous concentrons sur l’exécution de nos initiatives stratégiques et sur la préparation du terrain pour devenir un fournisseur de solutions de transport à zéro émission et à intégration verticale », a déclaré Mark Russell dans un communiqué.

Le rapport de Hindenburg Research a eu lieu deux jours après que les actions de Nikola ont fait un bond de 41% avec l’annonce d’un vaste partenariat de technologie et de production avec General Motors, qui a donné au plus grand constructeur automobile américain une participation de 11% dans la jeune entreprise ».

« Lorsque vous construisez une équipe en tant que leader, vous devez vous rappeler que vous êtes la personne la moins importante », a déclaré Trevor Milton. Vous devez engager des personnes plus intelligentes que vous-même et vous rappeler que la mission de la société est plus importante que vous ne l’êtes ».

 

Article traduit de Forbes US – Auteur : Alan Ohnsman

 

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