Mardi, le cofondateur de Google, Larry Page, a démissionné de son poste de PDG du groupe Alphabet, laissant les rênes au PDG actuel de Google, Sundar Pichai, qui dirigera désormais les deux sociétés.

 

En surface, c’est la fin d’une époque : Larry Page a abandonné le poste qu’il occupait depuis quatre ans et a quitté un poste de direction pour la première fois depuis la création de Google avec Sergey Brin en 1998. Cependant, le changement maintient à bien des égards le statut quo. Larry Page avait déjà cédé d’importantes responsabilités à Sundar Pichai lors de la restructuration de Google en Alphabet en 2015 et a pris du recul publiquement et au sein de l’entreprise ces dernières années. Sundar Pichai supervisera désormais les filiales de Alphabet telles que la société automobile Waymo et la société de technologies de la santé Calico, bien que tous ses « autres paris » représentent encore une part infime des revenus et des coûts globaux de l’entreprise, et qu’ils aient toujours leurs propres PDG.

 

Larry Page et Sergey Brin resteront tous deux membres du conseil d’administration de Alphabet et, surtout, conserveront la majorité des actions avec droit de vote de l’entreprise. En raison de la structure des stocks à deux classes de la société, Larry Page et Sergey Brin contrôlent respectivement 25,9% et 25,1% du total des droits de vote de Alphabet. La société a déclaré à Forbes que la structure de vote de l’entreprise ne changera pas après l’annonce de mardi.

 

Cela signifie que, même si son titre officiel a disparu, le rôle de Larry Page en tant que principal décideur d’entreprise ne change guère. Le duo fondateur sera toujours en mesure d’approuver ou d’opposer son veto à toute décision du conseil d’administration. Lorsque Larry Page ne s’est pas présenté à l’assemblée annuelle de la société en juin, un actionnaire a qualifié son absence de « scandaleuse » en raison de sa participation dans la compagnie. Bien que l’optique de Larry Page de manquer cet événement, ou d’autres événements similaires, ne sera pas aussi mal vue maintenant qu’il n’est plus PDG, l’essentiel de la frustration de l’actionnaire demeure.

 

En fin de compte, un changement de perception pourrait s’avérer être le changement le plus important à venir de l’annonce de mardi.

 

Alors que les organismes de réglementation de Washington et du monde entier surveillent de plus en plus Big Tech, des chefs de la direction comme Mark Zuckerberg de Facebook, Jack Dorsey de Twitter, Tim Cook d’Apple et Jeff Bezos d’Amazon se sont tous présentés à Washington, tout comme Sundar Pichai. Larry Page n’y était pas. Maintenant qu’il n’est plus dirigeant, il n’est plus celui auquel les législateurs, y compris les sénateurs en colère, feront appel.

 

Larry Page et Sergey Brin prennent du recul à un moment où les très riches sont plus que jamais confrontés à la critique. Les deux sont milliardaires – avec une fortune de près de 60 milliards de dollars selon les estimations de Forbes – alors que Sundar Pichai ne l’est pas. Alors que les candidats démocrates à la présidence, Elizabeth Warren et Bernie Sanders, réclament tous deux des moyens de limiter la richesse personnelle, Alphabet fait mieux de rester en dehors de cette mêlée politique avec Sundar Pichai à la tête du navire.

 

Faire en sorte que Larry Page et Sergey Brin soient plus en dehors du tableau pourrait également atténuer les liens entre Alphabet et leurs propres projets personnels. Par exemple, Larry Page finance une entreprise de « voitures volantes », Kitty Hawk, qui doit faire face à de nombreux problèmes, notamment des batteries qui prennent feu dans ses bureaux. Pendant ce temps, Sergey Brin aurait financé un dirigeable géant. Dans l’annonce de mardi, les co-fondateurs n’ont fait aucune allusion à ce qu’ils feraient de leur « nouveau temps », si ce n’est de « rester activement impliqués en tant que membres du Conseil, actionnaires et co-fondateurs » et de « continuer à parler régulièrement avec Sundar Pichai ». Dans cet esprit, les deux co-fondateurs font des dons à des fiducies philanthropiques, par l’intermédiaire de leurs fondations familiales, bien qu’aucun des deux n’ait défendu une cause, contrairement à Bezos, Zuckerberg ou le co-fondateur de Microsoft, Bill Gates.

 

L’annonce survient également alors que Google fait face à des conflits internes plus nombreux que jamais, car les employés sont en conflit avec la direction au sujet des décisions et des politiques commerciales de l’entreprise. Lorsque les travailleurs protestaient contre le projet de Google de lancer un moteur de recherche censuré en Chine l’année dernière ou contre les relations de la société avec le Service américain des douanes et de la protection des frontières, ils ont évoqué le passé de Sergey Brin en tant qu’immigré dont la famille avait fui la dictature, pour plaider contre les actions de l’entreprise. Avec Sergey Brin et Larry Page qui se retirent, il semble que la perception selon laquelle les co-fondateurs aideraient à guider ce genre de prise de décision philosophique, a également disparu. (Le revers de la médaille : leur départ pourrait aider à arranger l’idée que l’attitude de Alphabet à l’égard de comportements sexuels abusifs est faussée par la conduite de ses cadres supérieurs, puisque Sergey Brin lui-même a eu une liaison extraconjugale avec une employée de Google).

 

Si la suppression de leurs titres de direction permet à Sergey Brin et à Larry Page de rester plus que jamais à l’écart des projecteurs, leur véritable pouvoir est toujours lié à leurs participations majoritaires avec droit de vote.

 

Après que Alphabet eut annoncé la nouvelle mardi, l’action après les heures d’ouverture de l’entreprise reflétait concrètement l’importance de leurs départs : elle avait à peine bougé.

 

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