La scientifique française Emmanuelle Charpentier et la biochimiste américaine Jennifer Doudna ont reçu le prix Nobel de chimie mercredi, pour leur travail de développement de l’un des outils les plus pointus en matière d’édition génomique.

Faits clés

  • La découverte des scientifiques, connue sous le nom de ciseaux génétiques CRISPR/Cas9, est un moyen d’apporter des modifications spécifiques et précises à l’ADN contenu dans les cellules vivantes.
  • Emmanuelle Charpentier et Jennifer Doudna, sont les sixième et septième femmes à recevoir un prix Nobel de chimie, rejoignant ainsi Marie Curie, qui l’a remporté en 1911, et Frances Arnold, en 2018.
  • Cependant, il s’agit du premier duo féminin à partager un prix.
  • Saluant leur découverte, le comité Nobel a noté que ces deux femmes ont permis des essais cliniques de nouvelles thérapies contre le cancer, ajoutant que ces ciseaux génétiques « pourraient permettre de réaliser le rêve de guérir les maladies héréditaires ».
  • Le Nobel de chimie est le troisième des six prix 2020 annoncés jusqu’à présent.
  • Les lauréats des prix Nobel 2020 recevront une médaille d’or et une somme de 10 millions de couronnes suédoises (soit 958 659 euros).

Contexte clé

En étudiant le streptococcus pyogenes, un type de bactérie à l’origine de nombreuses maladies humaines, Emmanuelle Charpentier, de l’Institut Max Planck de biologie des infections, a découvert une molécule jusqu’alors inconnue qui fait partie du système immunitaire de la bactérie, avec le CRISPR/Cas, et qui désarme les virus en clivant leur ADN. Mme. Charpentier a publié sa découverte en 2011. La même année, elle a commencé à collaborer avec Doudna de l’Université de Californie, Berkeley. Ensemble, elles ont réussi à recréer les ciseaux génétiques de la bactérie dans une éprouvette et ont simplifié les composants moléculaires des ciseaux afin qu’ils soient plus faciles à utiliser.

Tangente

La découverte du CRISPR est si récente qu’elle est au centre d’un conflit majeur sur les brevets aux Etats-Unis. Emmanuelle Charpentier et Jennifer Doudna sont en sérieux désaccord avec Feng Zhang, du Broad Institute de Cambridge, Massachusetts. Stat News rapporte que quelques mois après la percée des deux femmes, des scientifiques dirigés par Feng Zhang et, séparément, l’église George de l’université de Harvard, ont fait en sorte que le CRISPR édite les génomes de cellules humaines vivantes dans des boîtes de pétri. En raison de la nature de la procédure américaine en matière de brevets, le Broad Institute a reçu des brevets sur la découverte de Feng Zhang en 2014, mais pas l’Université de Californie. Celle-ci a ensuite contesté cette décision, mais a perdu devant une commission d’appel des brevets et plus tard devant une cour d’appel fédérale en 2018. L’Office des brevets a entamé une deuxième audience du litige en 2019 et le mois dernier, il a jugé que Jennifer Doudna et Emmanuelle Charpentier n’avaient pas démontré que CRISPR-Cas9 pouvait éditer les génomes de plantes et d’animaux en 2012, comme le prétendent leurs demandes de brevet, et ne l’a fait qu’en janvier 2013, alors que Feng Zhang l’a fait en décembre 2012.

Article traduit de Forbes US – Auteur : Siladitya Ray 

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