Ce lundi, Saturne sera plus lumineuse que jamais en cette année 2020 et sera visible toute la nuit. Saturne est en « opposition » le lundi 20 juillet 2020, une date importante pour les astronomes amateurs et les planétologues, car la planète sera bien positionnée et brillera pendant les prochaines semaines et les prochains mois. 

C’est un mois chargé pour l’astronomie, avec l’opposition de Jupiter qui arrive juste avant celle de Saturne, ainsi qu’une brillante comète à l’œil nu, de diverses missions vers Mars, et beaucoup d’autres points forts célestes à découvrir. 


En quoi consiste l’opposition de Saturne ?

Comme pour toutes les autres planètes extérieures du système solaire, l’opposition de Saturne se produit lorsque la Terre passe entre elle et le Soleil sur son propre parcours, plus rapide, autour du Soleil.

Grâce à cette géométrie, le disque de Saturne sera entièrement illuminé, vu depuis la Terre. Ainsi, Saturne sera à son point le plus grand et le plus brillant de toute l’année 2020. 

À quand l’ « opposition » de Saturne ?

La date précise de l’opposition de Saturne est le lundi 20 juillet 2020, mais en pratique, vous pouvez obtenir les meilleures vues de l’année sur la « planète des anneaux » à tout moment de la semaine et du mois. Pendant tout le mois de juillet et une partie du mois d’août, Saturne brillera de tout son éclat en 2020. Techniquement, elle sera la plus grande et la plus brillante entre le 4 juillet et le 9 août 2020.

Pourquoi regarder Saturne pendant son « opposition » ?

«  L’opposition » est un bon moment pour regarder Saturne car :

Son disque et ses anneaux sont plus brillants que le reste de l’année. 

La taille apparente de son disque est la plus grande de l’année. 

Saturne est « debout » toute la nuit, se levant plus ou moins au coucher du soleil et se couchant au lever du soleil.

Où trouver Saturne dans le ciel nocturne ? 

La planète des anneaux se trouve actuellement à la frontière entre les constellations du Sagittaire, de l’Archer et du Capricorne, la Chèvre de mer. Pour la trouver, attendez une heure après le coucher du soleil et regardez vers le sud-est. Si vous avez une vue dégagée de l’horizon, vous devriez le voir assez facilement comme une lumière vive juste au-dessus de l’horizon.

Dans l’heure qui suit, vous verrez également Jupiter à environ  par rapport à la partie supérieure droite de Saturne. 

Comment la position de Saturne change ? 

La position de Saturne changera tout au long de la nuit. Elle se déplacera plus haut dans le ciel, bien qu’à partir des latitudes moyennes de l’hémisphère nord, elle ne soit jamais particulièrement élevée, et elle restera dans le ciel nocturne du sud.

La bonne nouvelle est que Saturne sera visible dans le ciel nocturne aux côtés de Jupiter jusqu’à la fin décembre 2020, les deux planètes semblant se déplacer vers l’ouest à mesure que la Terre les dépassera. Ce faisant, Jupiter rattrapera Saturne et semblera se rapprocher. 
La mauvaise nouvelle est que le disque de Saturne ne devient jamais aussi grand ou aussi brillant que celui de Jupiter. 

Comment voir les anneaux de Saturne ? 

Contrairement à Jupiter et à ses quatre grandes lunes galiléennes, les anneaux de Saturne ne sont visibles qu’au télescope. Un petit télescope suffit pour les observer, mais il est recommandé d’utiliser un télescope d’environ 150 mm pour avoir une bonne vue.

Cependant, les anneaux ne sont pas à leur meilleur en ce moment. Ils ont été « ouverts » pendant quelques années, mais sont maintenant « fermés » du point de vue de la Terre. Cela dit, voir les anneaux de Saturne au travers d’un télescope reste peut-être le spectacle le plus impressionnant de tous pour quiconque débute dans l’observation des étoiles, la détection des planètes et l’astronomie. Ils sont aussi particulièrement brillants dans les quelques jours qui entourent l’opposition, donc ça vaut la peine de faire l’effort.

Mais ne vous attendez pas à ce que les anneaux de Saturne remplissent le champ de vision, nous parlons d’un aperçu. Après tout, Saturne se trouve à environ 845 millions de kilomètres.

Comment voir les satellites naturels de Saturne ?

Bien que les satellites naturels de Saturne ne soient pas particulièrement faciles à trouver, si vous utilisez un petit télescope, vous pouvez en repérer une ou deux. Il y en a 82 au total, bien que la plus facile à voir soit sa lune massive Titan, qui est plus grande que la planète Mercure. 

La prochaine étape pour Saturne : une « grande conjonction du solstice »

Au fur et à mesure que la Terre s’éloigne de son alignement avec Saturne, la planète encerclée va s’assombrir légèrement dans le ciel et se déplacer vers l’ouest. Elle se lèvera également de plus en plus tôt, pour finalement être visible dans le ciel occidental juste après le coucher du soleil. Ce sera le cas fin décembre, lorsque Saturne et Jupiter apparaîtront si incroyablement proches l’une de l’autre.

Le 21 décembre 2020, Jupiter et Saturne seront dans une « Grande Conjonction » et sembleront être séparés de moins de  dans le ciel nocturne. C’est si proche que les deux planètes géantes sembleront ne faire qu’une, et ce sera la plus proche qu’elles aient jamais semblé être depuis 1623.

De plus, c’est une « Grande Conjonction Solstice » puisqu’elle se produit à la date du solstice, bien que ce ne soit qu’une coïncidence. De telles conjonctions entre Saturne et Jupiter se produisent tous les 19,86 ans, la prochaine étant prévue pour le 31 octobre 2040. 

Pendant ce temps, installez-vous derrière un petit télescope et profitez de votre meilleure vue des anneaux de Saturne en 2020. Ou utilisez vos yeux nus pour les trouver près de Jupiter. 

 

Article traduit de Forbes US – Auteur : Jamie Carter

<<< À lire également : Ces Vérités Sur La Théorie De Stephen Hawking >>>