Partout aux États-Unis, les aéroports sont fantomatiques et silencieux, accueillant à peine 5 % du nombre de voyageurs qui y sont passés à cette époque l’année dernière. Lorsque la pandémie du coronavirus se calmera, le retour à la normale pour l’industrie de l’aviation prendra du temps. De nouvelles mesures de contrôle sanitaire et de sécurité risquent de compliquer davantage les voyages, et les compagnies aériennes seront des versions réduites de ce qu’elles étaient auparavant, avec des réseaux de trajets réduits et une expérience en vol différente.

Selon Helane Becker, analyste à la banque d’investissement Cowen, aux États-Unis, il faudra peut-être deux à cinq ans avant que le nombre de passagers ne revienne au niveau de 2019. Les compagnies aériennes réduisent leurs effectifs. Elle s’attend à ce qu’elles terminent l’année avec une réduction de 20 à 30 % par rapport au début. Les inquiétudes en matière de sécurité seront aggravées par une récession profonde et soudaine, mettant des millions de personnes au chômage et les endettant encore plus. « Si vous avez la chance d’avoir un propriétaire qui vous permet de reporter votre loyer, vous devez quand même le rembourser ainsi que vos factures de carte de crédit avant de pouvoir envisager d’aller à Disney World », dit-elle.


Voici la façon dont les voyages vont changer pour ceux qui pourront encore se les payer.

Attendez-vous à des tarifs peu élevés pour commencer. Après ça, les choses pourraient se compliquer : une fois le confinement terminé, les compagnies aériennes proposeront des offres alléchantes pour inciter les personnes prudentes à mettre de côté leurs craintes et à reprendre l’avion. « Vous allez vous pincer et vous demander pourquoi vous ne réservez pas un vol », déclare le consultant en aviation Robert W. Mann Jr. Les voyageurs de loisirs fortunés seront les premiers à tester les conditions de voyage, dit Mann, et « lorsque ils reviendront non infectés et non affectés », cela donnera aux entreprises des raisons d’assouplir leurs interdictions de voyager et d’envoyer leurs employés dans les avions, redonnant ainsi aux compagnies aériennes certains de leurs clients les plus lucratifs.


Mais si les compagnies aériennes laissent des sièges vides pour permettre une distanciation sociale, soit volontairement, soit en raison de réglementations gouvernementales, pendant un certain temps, cela mettra la pression sur elles pour augmenter les tarifs. L’année dernière, les compagnies aériennes du monde entier ont atteint le seuil de rentabilité lorsque l’avion était rempli à environ 66 %, selon le groupe industriel IATA. Si les sièges du milieu sont laissés inoccupés, cela signifie qu’au mieux 67 % des sièges seront disponibles.

La réduction de la fréquence des vols vers les villes de deuxième et troisième rangs et la diminution de la concurrence pourraient également entraîner une hausse des prix vers certaines destinations.

Les déplacements seront plus contraignants : nous aurons moins d’options et certains itinéraires qui étaient autrefois sans escale nécessiteront désormais des correspondances, peut-être par un itinéraire détourné. Les escales dans les grands endroits pourraient être plus longues. Même sur les itinéraires les plus fréquentés, les vols tôt le matin et tard le soir qui existaient avant la pandémie ne reviendront probablement pas avant des années, et les vols de midi qui ne sont pas aussi populaires auprès des voyageurs d’affaires pourraient être réduits.

Attendez-vous à un dépistage de la maladie dans les aéroports et éventuellement à des files d’attente plus longues : après le 11 septembre, les nouvelles mesures de contrôle de sécurité dans les aéroports et les inspections des bagages par l’Agence pour la sécurité des transports ont entraîné un allongement des files d’attente et des temps d’attente. Cela a permis de supprimer certains des itinéraires courts, faisant de la voiture une alternative moins chère et plus pratique. Désormais, le dépistage du coronavirus deviendra probablement un élément standard de l’expérience de voyage, au moins jusqu’à ce qu’un vaccin soit mis au point et utilisé à grande échelle. Cela pourrait prendre des années.

Emirates Airlines a annoncé la semaine dernière qu’elle avait testé ses passagers pour le coronavirus lors de l’enregistrement à Dubaï pour un vol vers la Tunisie, en utilisant un test sanguin de dix minutes. Cependant, ces types de tests ne sont pas encore considérés comme fiables. Les voyageurs qui se sont rétablis d’un coronavirus pourraient recevoir un passeport sanitaire attestant de leur immunité, ce qui leur permettrait de passer rapidement. Il a été question de créer un processus de test et de documentation pour les équipages et les passagers qui doivent être testés avant de se rendre à l’aéroport, mais la fiabilité des tests promet également d’être problématique.

Plus d’automatisation : l’adoption de l’identification biométrique et une utilisation plus large des scanners CT pour le contrôle des bagages pourraient permettre aux passagers de passer les points de contrôle sans interaction avec le personnel de sécurité.

La différence de prix pourrait disparaître entre les compagnies aériennes à bas prix et les grandes compagnies, et les compagnies à bas prix pourraient être exclues de certains marchés : Par le passé, les grandes compagnies aériennes se contentaient souvent de proposer des tarifs réduits de 10 ou 20 dollars supérieurs à ceux des compagnies à bas prix comme Spirit ou Frontier. Sur des marchés compétitifs, elles seront probablement moins enclines à laisser les passagers se décharger sur les petits opérateurs, et elles auront des bilans plus solides pour absorber la douleur à court terme d’une guerre des prix, explique Henry Harteveldt, qui dirige le groupe de recherche sur l’atmosphère. « Certaines compagnies aériennes seront brutales dans l’utilisation de leur logiciel de tarification », dit-il. Si les compagnies aériennes à bas prix se retirent, attendez-vous à ce que les prix augmentent.

La voie pourrait être ouverte à de nouvelles compagnies aériennes, ou non : les grandes compagnies aériennes sont touchées et vont réduire leurs services. Les avions d’occasion seront moins chers et il y aura beaucoup de pilotes et de personnels au chômage. Cela pourrait faciliter la tâche de deux compagnies aériennes à bas prix en phase de démarrage : le fondateur de JetBlue, David Neeleman’s Breeze Airways, et une compagnie aérienne sans nom de l’ancien Allegiant ALGT et du dirigeant de United UAL, Andrew Levy, qui ciblent tous deux les petites villes moins bien desservies. Mais cela suppose qu’ils puissent encore réunir les fonds, ce qui n’est peut-être pas évident compte tenu de la baisse de régime des investisseurs et des attentes d’une lente reprise de la demande de voyages, explique Mann.

Les passagers qui vous entourent seront peut-être plus âgés : les personnes de la génération Y et de la génération Z étaient très endettées et avaient peu d’économies au moment de la pandémie, et il est probable qu’elles auront moins d’argent pour voyager à l’issue de celle-ci, explique Harteveldt. C’est un coup dur pour une industrie qui s’adressait surtout aux jeunes consommateurs, qui ont eu tendance à dépenser plus que les générations précédentes pour des « expériences » comme les voyages plutôt que les produits.

Attendez-vous à plus de ventes croisées : Allegiant a créé une entreprise florissante en convainquant les voyageurs de réserver leurs séjours à l’hôtel et leurs locations de voiture sur son site web. D’autres compagnies aériennes sont susceptibles de faire de même, selon Harteveldt.

Les privilèges pourraient être réduits pour les grands voyageurs : les privilèges liés à l’enregistrement des bagages peuvent être supprimés et les avantages réduits pour la moitié inférieure des niveaux de vol fréquents. Les personnes qui bénéficient désormais d’un bagage enregistré gratuit peuvent se voir imposer un tarif réduit, et les surclassements qui étaient autrefois gratuits peuvent désormais coûter de l’argent, explique Harteveldt. Les voyages dans voiture de luxe ne peuvent plus être proposés, à la fois par mesure économique et en raison de la distanciation sociale. Mais toute tentative d’ajouter davantage de frais au voyageur ordinaire serait probablement mal accueillie après avoir reçu des aides du gouvernement.

Les salons des aéroports pourraient être moins luxueux : les services de spa comme les massages et les soins du visage pourraient être supprimés au moins dans un premier temps et réduits. Les buffets pourraient être fermés et les choix de nourriture et de boissons réduits.

Des cabines plus propres, un service de restauration réduit et des hôtesses de l’air plus éloignées : les compagnies aériennes intensifient les procédures de nettoyage afin de réduire les risques de transmission du virus.  En Chine, les autorités réglementaires ont ordonné que les toilettes soient nettoyées en vol après avoir été utilisées par dix passagers, ou toutes les deux heures. Ils réduisent le service des aliments et des boissons, le Delta ne distribue que de l’eau en bouteille et des aliments emballés. Pour des raisons de sécurité et économiques, il faudra peut-être des années avant que les options pour voyager ne s’élargissent à nouveau.

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