Les derniers arrivants au “Hall of Fame” des investisseurs providentiels sont un couple de Toronto, méconnus du grand public, et qui valent 1 milliard $ chacun grâce à un petit investissement vieux de 13 ans dans Shopify, une plateforme de logiciels qui aide les petites et moyennes entreprises à lancer et gérer leurs boutiques en ligne. 

John Phillips, un avocat retraité de 68 ans, et sa femme, Dr. Cathy Phillips, spécialisée dans l’aide aux patients atteints de cancer pour faire face au stress, ont transformé leur investissement de 750 000 $ dans Shopify en une fortune de 2 milliards $ simplement en conservant leurs actions. Ils rejoignent d’autres milliardaires de Shopify, dont le PDG, Tobias Lutke (valeur : 4,2 milliards $) et le beau-père de Lutke, Bruce McKean (valeur : 1,4 milliards $). Le co-fondateur de Shopify, Scott Lake, est également susceptible de devenir milliardaire s’il a conservé au moins la moitié de ses actions depuis l’introduction en bourse. Le troisième co-fondateur, Daniel Weinand, qui a rejoint l’entreprise un peu plus tard, ne semble pas avoir assez d’actions pour rejoindre la liste des milliardaires. 

Ces investisseurs ont bénéficié d’un titre qui a connu une incroyable progression de trente fois depuis son introduction en bourse en 2015. L’entreprise affiche désormais une capitalisation boursière de 60 milliards de dollars, ce qui en fait la septième entreprise la plus riche au Canada, devant d’autres comme Canadian Pacific Railway et Thomason Reuters. Elle est également devenue une usine  à millionnaire pour les 5 000 travailleurs de Shopify qui marchent sur des distributions d’actions potentielles d’une valeur de 2,2 milliards $. Le prix de l’action de Shopify est devenu une telle distraction au siège que n’importe quel employé attrapé en train de vérifier le prix de l’action doit acheter une boîte de beignets de chez Tim Hortons pour son équipe. 

Les origines de Shopify remontent à une session de snowboard de Lutke, autour de ses 20 ans, à la station de ski de Whistler, juste à l’extérieur de Vancouver, où il a rencontré sa future épouse en 2002, Fiona McKean. Un an plus tard, Lutke a déménagé de son pays natal, l’Allemagne, vers Ottawa au Canada pour être avec McKean et il a décidé de lancer un magasin de snowboards en ligne avec un ami de la famille de sa femme, Scott Lake. Cependant, ils sont rapidement devenus frustrés par la rareté des outils logiciels disponibles pour gérer leur site. Lutke imaginait que d’autres devaient avoir le même problème. En 2004, ils ont lancé Shopify pour offrir un logiciel aux autres petites entreprises qui cherchent à vendre des produits sur Internet. 

À l’époque, les entreprises pouvaient payer pour le placement sur les sites comme eBay ou Amazon, qui prenaient une part sur chaque vente, mais il n’y avait aucune manière simple pour vendre directement aux clients en ligne. Lutke a décidé de construire un guichet unique qui s’adresserait en même temps aux entreprises traditionnelles avec un magasin et à la génération émergente d’entrepreneurs sur les réseaux sociaux. Il a mis à disposition une série d’outils permettant aux entrepreneurs de rapidement crée un site internet, de traiter les paiements, d’exécuter les commandes, gérer l’inventaire et placer des annonces. Pour ses services, l’entreprise payait des frais mensuels entre 29 $ et 299 $. 

Avant de prendre des fonds du capital-risque, Lutke s’est tourné vers un investisseur providentiel basé à Toronto, John Phillips, pour un financement. Phillips avait passé la majeure partie de sa carrière en tant qu’avocat d’affaires, d’abord au cabinet d’avocats canadien, Blake, Cassels & Graydon, et plus tard en tant qu’avocat général de la société de télécommunications, Clearnet Communications, qui a été rachetée en 2000 par Telus de Vancouver pour 3,1 milliards $. Phillips est tombé sur Shopify en 2007, lors d’un deuxième acte en tant qu’investisseur providentiel, lorsque le directeur de la technologie de l’une des entreprises de son portefeuille s’est vanté de la facilité d’utilisation du logiciel de Shopify.

Phillips a investi 250 000 $. « J’ai vraiment bien aimé que le logiciel soit ancré dans les besoins immédiats de Snow Devil », d’après Phillips, faisant référence au magasin de snowboards de Lutke ; il se rappelle sortir de ses premières réunions « profondément impressionné par son acuité, sa clairvoyance, sa capacité de réflexion et sa détermination ».

Phillips mettra encore 500 000 $ en 2009 et rejoindra le conseil d’administration en 2010, où il a encouragé Lutke à rester directeur général. La valeur de Shopify a explosé, passant de 3 millions $ lorsqu’il a investi pour la première fois en 2007 à 1,3 milliards $ lorsque l’entreprise est entrée en bourse en 2015. Lui et sa femme ont déchargé environ un million d’actions, soit 20 % de leurs parts, selon les déclarations, ce qui représente un joli salaire d’environ 70 millions $ avant les impôts. Cependant, le couple s’est accroché à la majeure partie de ses actions et possède toujours 4 millions d’actions de Shopify par l’intermédiaire de leur société d’investissement, Klister Credit Corp, qui leur appartient à 100%, pour une valeur de 2 milliards de dollars. 

Le couple passe son temps entre Toronto et la petite ville de la côte de FlatrockNewfoundland. John a pris sa retraite en tant qu’investisseur providentiel après avoir soutenu une cinquantaine d’entreprises en phase de démarrage, et sa femme continue d’aider les personnes atteintes de cancer à gérer leur stress. Elle anime des groupes de soutien et a publié en 2013 un livre intitulé « Calm Your MindWarm Your Heart ».

Les autres premiers investisseurs de Shopify sont aussi bien placés. Le beau-père de Lutke, un diplomate à la retraite avec des missions en Inde et en Égypte, est désormais un philanthrope actif et siège au sein de plusieurs conseils d’administration d’organisations à but non-lucratif. Les co-fondateurs, Scott Lake et Daniel Weinand, ont tous les deux quitté l‘entreprise il y a plusieurs années. Désormais, Lake dirige sa propre société de capital-risque, Hello Ventures, et Weinand passe la plupart de son temps à jouer au poker et à composer de la musique. 

Beaucoup d’investisseurs ordinaires ont également réalisé un grand coup avec Shopify. Un investissement de 1 000 $ dans l’entreprise au moment de son entrée en bourse vaut aujourd’hui 28 000 $. Mais les acheteurs doivent se méfier : Shopify est actuellement l’une des actions les plus chères sur le marché. L’entreprise non rentable négocie à un prix de vente multiplié par 36 contre 7 pour les autres sociétés de logiciels et seulement 2 pour le S&P 500 dans son ensemble. 

Les fonds axés sur la croissance ont été parmi les principaux soutiens financiers, et ils salivent sur les millions d’entreprises familiales dans le monde qui ne sont pas encore en ligne. “Les possibilités de marché à long terme sont essentiellement illimitées”, déclare Joseph Dennison, gestionnaire de portefeuilles chez Zevenbergen Capital Investments, qui a investi pour la première fois en 2016. 

Déjà, la technologie de Shopify alimente plus d’un million d’entreprises allant de Kylie Cosmetics, créé par la plus jeune milliardaire autodidacte du monde, Kylie Jenner, au fabricant de chaussures écologiquement viable, Allbirds, à la société de sacs à main LeSportsac et au vendeur de thé Matcha Laird Superfoods. De plus, des grandes marques comme Heineken, General Mills et KitchenAid sont également partantes. En 2019, ces entreprises ont vendu pour 61 milliards $ en utilisant le service de Shopify, générant des revenus de 1,6 milliards $ pour Shopify, soit une augmentation de 47 % par rapport à l’année précédente.

Mais malgré cette croissance, l’entreprise n’a pas encore réalisé de bénéfices annuels et doit faire face à la concurrence acharnée d’Amazon et d’eBay, sans parler des nouveaux arrivants potentiels comme Instagram et Square. ” Amazon essaie de construire un empire”, a récemment déclaré Lutke à ses abonnés sur Twitter. “Shopify essaie d’armer les rebelles.

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