Deux ex-Google ingénieurs ont dévoilé un nouveau fourgon autopropulsé conçu pour livrer des produits alimentaires à votre domicile. La start-up Nuro de la Silicon Valley a réuni 65 millions de livres sterling (92 millions de dollars) pour créer un prototype fonctionnel de son véhicule ” R1 “, qui, selon la société, ne pourra jamais accueillir un humain à bord.

La voiture à basse vitesse est équipée de panneaux latéraux qui s’ouvrent via une application pour révéler sa cargaison, et Nuro affirme qu’elle pourrait disposer d’une flotte légale de véhicules routiers d’ici 2022.

Comment ça marche ?
Une application pour smartphone donnera un code qui ouvre les écoutilles latérales du véhicule pour que les clients puissent aller chercher leurs articles. Il informera également les clients lorsque le véhicule se trouve à proximité afin que les gens sachent quand ils doivent se rendre à l’extérieur pour le ramassage.

Nuro a dit qu’elle envisage même d’utiliser des caméras de reconnaissance faciale dans le cadre de son processus de livraison.

Basée à Los Angeles, l’entreprise a déjà reçu un permis d’essai du California DMV et prévoit de commencer des essais routiers publics plus tard cette année.

Le robot Nuro a une vitesse maximale de 40 km/h (25 miles par heure), ce qui a simplifié le saut vers un fonctionnement sans conducteur. Un véhicule roulant à 25 milles à l’heure a une distance d’arrêt beaucoup plus courte qu’un véhicule roulant à 65 milles à l’heure. Cela signifie que le véhicule n’a pas besoin de voir aussi loin en avant, et son logiciel n’a pas besoin de prédire le comportement des autres véhicules trop longtemps à l’avance. Dans le cas rare où un robot Nuro  pourrait écraser quelqu’un ou quelque chose, sa masse et sa vitesse plus faibles signifient également qu’il est beaucoup moins susceptible de causer de graves dommages.

Bien que les deux robots personnalisés de Nuro soient entièrement sans conducteur, ils sont actuellement suivis par des véhicules à propulsion humaine ayant la capacité d’intervenir en cas de dysfonctionnement des robots. Ferguson a dit à Ars qu’il espère cesser d’utiliser les véhicules de poursuite d’ici le prochain trimestre.

Nuro a été fondée en 2016 par Ferguson et Jiajun Zhu, tous deux vétérans du projet d’auto-conduite de Google. Le dernier cycle de collecte de fonds représente une augmentation spectaculaire de 10 fois par rapport au précédent cycle de financement de Nuro. Il y a un an, Nuro a réuni 92 millions de dollars.

Description du prototype
La R1 est à peu près à la hauteur d’une berline, mais ne mesure que la moitié de sa largeur, s’allongeant à peu près aussi longtemps qu’une Smart pour lui donner une forme de boîte.
Le véhicule est entièrement électrique et ses deux compartiments peuvent être personnalisés pour s’adapter à différentes cargaisons, des sacs d’épicerie, aux fleurs, aux pizzas, etc.
Sa taille lui donne une ” tampon ” de 90 à 120 cm (3 à 4 pieds) pour que les autres véhicules et piétons puissent la contourner en toute sécurité, d’après Nuro.

Le R1 est un véhicule de ” niveau quatre ” entièrement autonome, ce qui signifie qu’il ne nécessite pas d’instruction humaine dans la plupart des situations et qu’il s’appuie plutôt sur la cartographie haute définition.

Il navigue sur les routes à l’aide de capteurs auto-pilotants, notamment des caméras, des radars et un lidar rotatif sur son toit.
La R1 est à peu près à la hauteur d’une berline, mais ne mesure que la moitié de sa largeur, s’allongeant à peu près aussi longtemps qu’une Smart pour lui donner une forme de boîte. Sur la photo, le véhicule réagit aux feux de signalisation de la piste d’essai de Nuro en Californie

La nouvelle vient après que Nuro soit devenue l’une des premières startups au monde à commencer à exploiter un service commercial entièrement sans chauffeur sur les routes publiques.

Dans le cadre d’un accord annoncé l’an dernier, les magasins Kroger (Supermarché N°3 mondial) exploite la technologie de Nuro pour livrer des produits alimentaires aux clients. Au départ, les livraisons ont été effectuées par des Toyota Prius modifiées. Mais en décembre, Nuro a ajouté deux robots personnalisés à sa flotte. Ces robots sont plus petits qu’une voiture conventionnelle et sont entièrement sans conducteur.

“Notre objectif cette année est d’étendre nos activités à l’échelle d’une ville entière “, a déclaré Dave Ferguson, PDG d’Ars la semaine dernière.

Témoignage de LOUIS MAROUX
J’essaie de voir en Nuro une nouvelle révolution qui va bouleverser nos habitudes, je suis personnellement assez optimiste sur Nuro. Cela semble être une application de la technologie très utile et, pour autant que je sache, elle est plus proche d’un fonctionnement complet sans conducteur que n’importe qui d’autre. Il est facile d’imaginer qu’ils exploiteront une flotte de milliers de ces appareils partout aux États-Unis dans cinq ans, et des millions dans le monde en une décennie.

Et comme l’explique cet article, les livraisons pourraient facilement devenir un tremplin vers des services passagers à plus grande vitesse quelques années plus tard. Une fois que Nuro a des données montrant qu’ils peuvent fonctionner en toute sécurité à 25 miles par heure, puis peut progressivement augmenter la vitesse maximale jusqu’à 30 miles par heure, puis 35, et ainsi de suite. Ce genre d’approche gradualiste semble plus réaliste que l’approche Waymo qui consiste à sauter directement à l’exploitation d’un service de taxi sans chauffeur à la vitesse de l’autoroute. Personnellement je souhaite bonne chance à cette start-up fleurissante américaine.