Embark, un développeur de technologie de camions autonomes basé à San Francisco, prévoit d’introduire des actions en bourse dans le cadre d’une fusion avec une société de placement collectif (SPAC) qui pourrait permettre de lever 614 millions de dollars pour atteindre l’objectif de commercialisation de son service d’ici 2024. La société a également ajouté l’ancienne secrétaire américaine aux transports, Elaine Chao, à son conseil d’administration.

 

Dirigée par deux jeunes informaticiens canadiens (et lauréats du prix Forbes 30 Under 30), Embark a annoncé qu’elle allait fusionner avec Northern Genesis Acquisition Corp. II, une société d’acquisition à vocation particulière cotée à la bourse de New York sous le nom de « NGAB ». L’opération portera la valorisation d’Embark à 5,2 milliards de dollars et fournira jusqu’à 414 millions de dollars en espèces et 200 millions de dollars provenant d’un PIPE en actions ordinaires soutenu par CPP Investments, Knight-Swift Transportation, Mubadala Capital, Sequoia Capital et Tiger Global Management, ainsi que par Northern Genesis et ses investisseurs institutionnels.
Ce projet fait d’Embark le troisième développeur de camions robots à se diriger vers les marchés publics, après TuSimple, qui a introduit ses actions au Nasdaq par le biais d’une introduction en bourse traditionnelle en avril, et PlusAI Corp. qui a annoncé en mai qu’elle introduirait ses actions par le biais d’une fusion SPAC avec Hennessy Capital Investment Corp. Contrairement aux développeurs de la technologie des robots-taxis à conduite autonome, Embark, TuSimple et Plus ont pu générer des revenus modestes en transportant des charges pour des clients commerciaux pendant qu’ils affinaient leurs logiciels et leurs capteurs. Dans le cas d’Embark, ces clients comprennent Anheuser-Busch InBev, HP, Werner Enterprises, Mesilla Valley Transportation et Bison Transport.
« Nous nous sommes concentrés uniquement sur la résolution du problème des logiciels de conduite autonome pour le transport routier depuis que le directeur technique d’Embark, Brandon Moak, et moi-même avons fondé l’entreprise en 2016 », a déclaré le cofondateur et PDG Alex Rodrigues. « Après de nombreuses années de R&D sur la pile logicielle pour camions à conduite autonome la plus mature au monde, nous prévoyons de permettre l’exploitation par les transporteurs de camions à conduite autonome dans la Sun Belt à partir de 2024. À la suite de la transaction avec Northern Genesis, nous prévoyons de disposer d’un trésor de guerre qui permettra de financer entièrement ce plan de commercialisation, et même davantage. »
Les fonds provenant de la fusion SPAC sont nécessaires car Embark s’efforce de concurrencer des acteurs plus lourdement financés dans l’espace de camionnage robotisé, notamment Waymo d’Alphabet Inc. En plus de TuSimple et Plus, les autres concurrents comprennent Kodiak, qui a récemment ajouté Bridgestone en tant qu’investisseur, et le développeur de technologies autonomes Aurora Innovations.
L’automatisation des gros camions pour la conduite sur autoroute est de plus en plus considérée comme une application commerciale un peu plus précoce de la technologie de conduite autonome, en raison de l’environnement opérationnel plus simple des autoroutes par rapport aux rues des villes. La pénurie de chauffeurs de poids lourds aux États-Unis et la demande croissante de transport maritime en font également une application potentiellement lucrative. Toutefois, les défis liés à la conduite en toute sécurité d’un véhicule de 94 000 euros se déplaçant à une vitesse élevée et confronté à des conditions météorologiques et de circulation imprévisibles n’ont pas encore été entièrement résolus.
L’arrivée de Mme Chao, bureaucrate fédérale de carrière, ancienne secrétaire d’État au travail et épouse du chef de la minorité du Sénat, Mitch McConnell, devrait également profiter à Embark alors que les réglementations fédérales régissant l’utilisation commerciale des véhicules autonomes et des camions robotisés prendront forme au cours des prochaines années.

 

Article traduit de Forbes US – Auteur : Alan Ohnsman

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