Facebook a annoncé mercredi dernier trois nouveaux produits matériels Portal axés sur les appels vidéo et la réalité augmentée, doublant ainsi le nombre de ses produits d’assistant vocal qui concurrenceront des appareils similaires de Google et Amazon pour attirer davantage l’attention des consommateurs.

Le Portal de deuxième génération, le nouveau Portal Mini et le nouveau Portal TV comportent chacun une caméra et un ensemble de microphones, et combinent des appels vidéo avec des fonctionnalités de réalité augmentée telles que des jeux multijoueurs et des objectifs de caméra 3D. Les trois appareils, vendus entre 129 dollars et 179 dollars, sont disponibles en précommande aux États-Unis, au Canada et en Europe.

La branche du matériel naissant du géant des médias sociaux est toujours comme une note de bas de page pour son activité publicitaire en plein essor. Facebook n’indique pas explicitement les recettes de ses produits matériels Oculus ou Portal, mais les classe dans la catégorie « paiements et autres frais » dans ses rapports de résultats. Les produits de la division hardware ont généré 262 millions de dollars au deuxième trimestre, soit moins de 2% du total des recettes de la société.

« Certes, nous ne sommes pas vraiment concentrés sur le modèle commercial à l’heure actuelle », a déclaré Andrew “Boz” Bosworth, vice-président de l’équipement grand public de Facebook, dans une interview accordée à Forbes. « C’est une nouvelle catégorie. … Je pense que la chose la plus importante pour nous en ce moment est de faire vivre les expériences de [Portal]. Si cela devient une partie importante de la vie des gens dans les prochaines années, je pense que l’opportunité de développer une entreprise se présentera ».

Selon eMarketer, près de 112 millions de personnes aux États-Unis, soit un tiers de la population, utiliseront un assistant vocal au moins une fois par mois cette année. Amazon Echo, un pionnier de la catégorie de produits matériels, domine toujours la part de marché, avec une estimation de 63% de toutes les ventes de haut-parleurs intelligents aux États-Unis en 2019. La catégorie est toutefois confrontée à une concurrence accrue, mais Google devrait atteindre 31% des ventes cette année, et d’autres, tels que Facebook et Apple, devraient atteindre communément 12%.

Le problème avec l’augmentation des taux d’adoption de technologies est que la plupart de ces entreprises ne réalisent qu’un faible pourcentage des revenus provenant de haut-parleurs intelligents et d’assistants vocaux. La stratégie commerciale est plus nébuleuse et vise à long terme à enfermer les utilisateurs dans un écosystème de « jardins clos » qui touche différents domaines de leur vie : leur maison, leur voiture et leur smartphone. Des entreprises telles que Google et Facebook espèrent en général mieux comprendre le comportement des consommateurs grâce à des interactions persistantes avec leurs produits, qui sont finalement utilisés pour des publicités ciblées. Dans le cas d’Amazon, ces informations sont utilisées pour aider à vendre des produits sur son site web.

En 2018, Facebook a lancé son premier produit Portal après un examen minutieux de ses pratiques en matière de protection de la vie privée par les régulateurs américains et européens. La société fait maintenant du contrôle de confidentialité l’un des principaux arguments de vente de ses produits Portal, en permettant aux utilisateurs de désactiver la caméra et le microphone en appuyant sur un bouton d’arrêt ou en utilisant un curseur physique qui bloque l’objectif de la caméra et met le microphone en sourdine.

Facebook ajoute également une nouvelle option de confidentialité à tous les appareils Portal, permettant aux utilisateurs de visualiser, d’écouter et de supprimer leurs interactions vocales à l’aide du journal d’activité de Facebook. Les utilisateurs peuvent également désactiver le stockage vocal dans les paramètres à tout moment, ce qui signifie que les interactions vocales ne seront ni stockées ni vérifiées par les employés de Facebook.

Ces appareils seront également les premiers à utiliser le système d’exploitation du Portal mis à jour de Facebook, annoncé lors de la conférence annuelle des développeurs F8 de la société. L’une des principales caractéristiques du nouveau système d’exploitation est que les utilisateurs peuvent désormais passer des appels vidéo à l’aide de WhatsApp, y compris à partir d’un Portal directement sur un smartphone. Tous les appels WhatsApp sur les produits Portal sont chiffrés de bout en bout.

Dans un mouvement surprenant, Facebook ajoute des compétences Alexa, notamment des briefings flash, des commandes de maison intelligentes et Amazon Prime Video à tous ses appareils Portal. Alexa pourra fonctionner simultanément avec l’assistant vocal de Facebook, mais ne pourra pas être défini comme assistant vocal par défaut.

Le Portal TV – une caméra en longueur qui se branche directement sur votre télévision – est essentiellement un périphérique de streaming avec des capacités d’appel vidéo. Mais l’appareil est entravé par la faiblesse de son offre de contenu vidéo en streaming. Bien que vous puissiez regarder en streaming Amazon Prime Video et Facebook Watch, il manque visiblement le service de streaming le plus populaire aux États-Unis : Netflix.

Mais les dirigeants de Facebook ne semblent pas être déroutés pour autant. « Si quelqu’un veut regarder Netflix, il aura probablement un moyen de regarder Netflix », a déclaré Boz. « Si cela devenait le bloqueur majeur, je serais assez surpris ».