Le lundi 14 septembre, la société de biotechnologie Cassava Sciences a annoncé que son médicament contre la maladie d’Alzheimer, le sumifilam, avait donné des résultats positifs dans le traitement des patients atteints de la maladie d’Alzheimer dans une étude de phase 2. Les données seront présentées lors de la 22ème conférence annuelle sur l’investissement mondial de H.C. Wainwright.

 


« Nous pensons que ce médicament peut enfin offrir un réel espoir aux patients atteints d’Alzheimer, ainsi qu’aux personnes ayant des antécédents familiaux de maladie d’Alzheimer », déclare Remi Barbier, fondateur et PDG de Cassava Sciences. « Jusqu’à présent, il y avait vraiment très peu d’espoir pour ces patients ».

L’étude de phase 2 de Cassava Sciences a montré que parmi 64 patients, ceux qui ont été traités avec le sumifilam présentaient des améliorations dans de multiples biomarqueurs indiquant la maladie et des tests cognitifs par rapport aux patients traités avec un placebo. Les patients traités avec 100 mg de sumifilam ont montré une diminution de 18% des niveaux totaux de tau et une augmentation de 14% de bêta-amyloïde42 (dans la maladie d’Alzheimer, les niveaux de tau sont élevés et ceux de bêta-amyloïde42 sont faibles). Les patients traités par sumifilam ont également montré des améliorations des tests de mémoire, bien que ces résultats ne soient pas statistiquement significatifs.


La maladie d’Alzheimer est une maladie neurologique qui provoque la mort progressive des cellules du cerveau, entraînant une confusion et une perte de mémoire. Bien qu’elle puisse toucher des personnes de tout âge, elle est plus fréquente chez les personnes âgées, et une personne sur dix de plus de 65 ans est atteinte de la maladie d’Alzheimer. La maladie touche de manière disproportionnée les femmes, les communautés noires et hispaniques, et peut être fatale à terme. Bien qu’elle soit la sixième cause de mortalité aux États-Unis, les raisons pour lesquelles certaines personnes contractent la maladie et la possibilité de la guérir ou non restent un mystère.

Ce que nous savons, c’est que deux protéines présentes dans le cerveau, la bêta-amyloïde et la protéine tau, se trouvent à des niveaux anormaux dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer. Ces deux protéines peuvent être toxiques et former des amas et des enchevêtrements qui perturbent le fonctionnement des cellules dans le cerveau. La majorité des médicaments contre la maladie d’Alzheimer approuvés et faisant l’objet de recherches aujourd’hui ciblent la bêta-amyloïde ou la protéine tau, et tentent de nettoyer le cerveau de ces accumulations de protéines toxiques. Mais cela ne s’attaque pas à la racine de la maladie, puisque nous ne savons toujours pas pourquoi et comment ces protéines se dérèglent chez certaines personnes mais pas chez d’autres. « Tous les médicaments approuvés ne traitent pas vraiment la maladie sous-jacente », explique Adam Boxer, chercheur sur la maladie d’Alzheimer et directeur de l’unité de recherche clinique en neurosciences de l’UCSF, « ils aident simplement le cerveau à fonctionner plus efficacement ». Adam Boxer n’a pas participé à l’étude de recherche de Cassava Sciences.

Le sumifilam agit en ciblant la filamine A, une protéine qui, lorsqu’elle est altérée, peut influencer les protéines toxiques responsables de la maladie d’Alzheimer. « L’amyloïde perturbe la protéine tau, et pour ce faire, elle a besoin d’une protéine complice : la filamine A », explique Lindsay Burns, la scientifique en chef du programme de lutte contre la maladie d’Alzheimer de Cassava Sciences. Si vous remettez la filamine A sous sa forme normale, elle ne laissera pas l’amyloïde perturber la protéine tau, dit-elle.

L’accent mis sur la filamine A rend l’approche de Cassava Sciences nettement différente de celle de la plupart des autres entreprises du secteur des sciences de la vie. « Je pense que les médicaments ou les programmes de traitement les plus développés sont toujours axés sur les protéines amyloïdes et les protéines tau », dit Adam Boxer, « mais il y a de plus en plus d’autres approches qui sont étudiées ». Biogen, l’un des leaders dans la course à un nouveau médicament contre la maladie d’Alzheimer, a reçu le mois dernier un examen prioritaire de la FDA pour son médicament aducanumab, qui cible les protéines amyloïdes et pourrait être approuvé dès le premier trimestre 2021.

La société Cassava Sciences, basée à Austin, a été fondée en 1998 et n’a pas encore mis de médicament sur le marché. Sa capitalisation boursière est de 83 millions de dollars et son seul candidat-médicament est actuellement le sumifilam, ce qui signifie qu’il existe une pression importante sur le succès de ce médicament. En mai 2020, la société a rencontré un obstacle lorsque le laboratoire indépendant qui analyse les données de Cassava Sciences a signalé que l’essai de phase 2, financé par les National Institutes of Health, n’avait pas atteint son objectif principal. « Nos cœurs ont sombré », a déclaré le PDG Remi Barbier. Mais en regardant les données de plus près, « il y avait des choses vraiment bizarres dans les données », dit-il, « rien n’avait de sens ». Les biomarqueurs qui devaient augmenter et diminuer ensemble se sont déplacés séparément, et les patients du groupe placebo de l’essai ont montré des résultats qui variaient énormément. La société a envoyé les données à un second laboratoire indépendant pour analyse, qui a trouvé des divergences dans la première analyse et a rapporté des résultats positifs dans l’essai de phase 2.

L’essai a cependant encore des limites. D’une part, le médicament n’a été testé que sur 64 patients sur une période de 28 jours. La maladie d’Alzheimer peut être extrêmement lente et il faut souvent des mois, voire des années, pour constater une différence dans les symptômes. C’est la prochaine étape pour Cassava Sciences : une vaste étude de phase 3 qui sera menée sur une période de plusieurs années. Selon Remi Barbier, Cassava Sciences espère commencer l’étude de phase 3 d’ici la fin 2021.

En plus du sumifilam, Cassava Sciences travaille également à la mise au point d’un test de diagnostic de la maladie d’Alzheimer. L’objectif est une prise de sang qui peut identifier les personnes à risque d’Alzheimer ou celles qui en sont aux premiers stades de développement de la maladie avant même que les symptômes ne se manifestent. Cela permettrait aux personnes de commencer le traitement à un stade précoce et, espérons-le, de ralentir ou même de faire reculer la maladie.

Cassava Sciences n’est pas la seule entreprise à travailler sur de nouveaux médicaments ou tests contre la maladie d’Alzheimer. Mais sur la base de leurs derniers résultats, Remi Barbier déclare : « Je pense que nous avons une bonne longueur d’avance ».

 

Article traduit de Forbes US – Auteure : Leah Rosenbaum

 

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